Guest Blog: Schrijven Tegen de Gevangenschap: Phillis Wheatley’ s grenzeloze expansie Verbeelding

Door Laura Linker

Phillis Wheatley (1753-84), een achttiende-eeuwse zwarte slaaf leren lezen door haar eigenaren, samengesteld uit meer dan 100 gedichten in haar leven, veel van hen te tekenen op de Bijbel als een bron van onfeilbare autoriteit. Wheatley, de eerste slaaf die een boek publiceert, dringt er vaak bij Amerika op aan zich te bekeren van zijn deelname aan de slavenhandel. (Ze was ook de bedenker van ‘Columbia’ als term voor Amerika, die ze uitvond in haar gedicht ‘To His Excellence George Washington’uit 1776.) Doordrenkt met westerse canonieke auteurs, waaronder Ovidius, Vergilius, Shakespeare en Milton, put ze uit klassieke en religieuze toespelingen om juridische en sociale beperkingen die slaven denigreren uit te dagen, door gevestigde poëtische vormen aan te nemen om ze alleen te gebruiken als sites van verzet. Haar poëzie toont opmerkelijke techniek en leren.

Wheatley

een van haar interessantste gedichten, ‘on Imagination’, maakt gebruik van kunst als een middel om de geest en de muze te bevrijden, geconceptualiseerd als een figuur die ze fantaseert. Haar gedicht stelt een alternatieve hiërarchie voor waarin Fancy handelt als een godheid die onbelemmerde vrijheid geniet, ondanks de strakke poëtische structuur van de heroïsche couplet vorm, waarschijnlijk gelezen in de werken van de bijna-hedendaagse en veel gelezen Britse dichter Alexander Pope. In’ On Imagination ‘ bouwt Wheatley een bevrijde wereld buiten de slavernij, vliegend op de vleugels van de verbeelding, een ander woord voor de verbeelding, om zich te bevrijden van de banden opgelegd door de Winter, een allegorische figuur die slavernij vertegenwoordigt. Ik zal het gedicht hieronder herdrukken:

THY various works, imperial queen, we see,
How bright their forms! Hoe deck ‘ D in pracht en praal door u!
uw wonderlijke handelingen in schone orde staan,
en alles getuigt hoe krachtig uw hand is.
From Helicon ‘ s refulgent heights attend,
Ye sacred choir, and my attemptes befriend:
To tell her glories with a faithful tongue,
Ye blooming graces, triumph in my song.
nu hier, nu daar, de rondzwervende Fancy flies,
tot een of ander lov ‘d object raakt haar toverstaf’ ring ogen,
wiens zijden ketenen alle zintuigen binden,
en zachte gevangenschap houdt de geest.
verbeelding! wie kan uw kracht zingen?
of wie beschrijft de snelheid van uw koers?
zweven door de lucht om de heldere verblijfplaats te vinden,
TH ’empyreal palace of the thund’ ring God,
We on thy pinions can surprise the wind,
And leave the rolling universe behind:

From star to star the mental optics rove,
Measure the skies, and range the realms above.
in één oogopslag begrijpen we het machtige geheel,
of met nieuwe werelden verbazen de onbegrensde ziel.
hoewel de Winter fronst tegen Fancy ‘s raptur’ d ogen
kunnen de velden floreren en kunnen homoseksuele scènes ontstaan;
de bevroren diepten kunnen hun ijzerbanden breken,
en hun water laten murmureren over het zand.
Fair Flora kan haar geurige Heerschappij hervatten,
en met haar flow’ry riches dek de vlakte;
Sylvanus kan zijn eer rond verspreiden,
en al het bos kan met bladeren worden gekroond,
Show ‘ rs kunnen dalen, en dauwt hun edelstenen onthullen,
en nectar schitteren op de bloeiende roos.
zo is uw pow’ R, noch zijn uw orders ijdel,
O thou the leader of the mental train:
in volmaaktheid zijn al uw werken gewrocht,
en uw de scepter over de rijken van het denken.
voor uw troon de subject-passions bow,
van subject-passions sov ‘ Reign ruler thou;
op uw bevel de vreugde raast op het hart,
en door de gloeiende aderen de geesten dart.
Fancy zou nu haar zijden pinnen proberen om op te stijgen van de aarde, en de uitgestrektheid op hoge:
uit het bed van Tithon kan nu het Noorderlicht opkomen,
haar wangen gloeien met hemelse dies,
terwijl een zuivere lichtstroom de hemel uitstroomt.
the monarch of the day I might behold,
And all the mountains tipt with radiant gold,
But I discouvert leave the pleasing views,
Which Fancy dresses to delight the Muse;
Winter sobere verbied me to aspire,
en northern storms dempt the rising fire;
they chill the tides of fancy ‘ s flowing sea,
Cease then, my song, cease the uneven lay.

het gedicht herinnert de dichter aan een ongelijke wereld van slavernij die uiteindelijk de muze-figuur overwint. Zelfs als Wheatley worstelt tegen de slavernij, kan ze de banden die haar gevangen houden niet vergeten. Wheatley rebelleert echter tegen slavernij door middel van poëtische vorm en demonstreert meesterschap van een moeilijke structuur populair in de periode, zelfs als ze werkt tegen de heersende meter. De heroïsche couplet wordt thematisch significant. Een van de strengste vormen, het heeft twee rijmende lijnen van jambische pentameter die de dichter dwingen om zich te conformeren aan rigide poëtische regels. Wheatley gebruikt deze regels om de reguliere structuur in haar poëtische substituties en beeldspraak omver te werpen. Ze breekt de gewone jambische pentameter met gepuncteerde spondaïsche substituties, tegen de beperkingen van de couplet. Het gedicht mist de’ klank ‘ van traditionele heldhaftige coupletten, en wanneer het hardop wordt voorgelezen, zoals poëzie vaak in de achttiende eeuw was, lijkt de coupletstructuur op te lossen, alsof de banden die de dichter gevangen houden, verdwijnen. Voor Wheatley bestond emancipatie alleen via de poëtische vermogens van de verbeelding; haar ras en geslacht sloten sociale of politieke vrijheid uit. Wheatley daagt haar gevangenschap niettemin uit en protesteert tegen sociale ongelijkheid en slavernij als bindende instelling die het lichaam kon beperken, maar, zoals ze bewijst in ‘On Imagination’, de geest niet kon tegenhouden.

Laura Linker is universitair docent Engels aan de High Point University. Haar boek, Dangerous Women, Libertine Epicures, and The Rise of Sensibility, 1670-1730, werd gepubliceerd door Ashgate in 2011. Laura heeft ook een blog, http://lauraleighlinker.wordpress.com/.

Geef een antwoord

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd.