La música es universal

Hace casi 200 años, Henry Wadsworth Longfellow afirmó que ” La música es el lenguaje universal de la humanidad.”Hoy en día, los científicos de Harvard han publicado el estudio científico más completo para determinar si las palabras del poeta estadounidense eran meros clichés o perogrulladas culturales.

El estudio fue concebido por Samuel Mehr, miembro de la Iniciativa de Ciencia de Datos de Harvard e investigador asociado en psicología, Manvir Singh, estudiante graduado en el departamento de Biología Evolutiva Humana de Harvard, y Luke Glowacki, anteriormente estudiante graduado de Harvard y ahora profesor de antropología en la Universidad Estatal de Pensilvania.

Se propusieron responder a grandes preguntas: ¿Es la música un universal cultural? Si lo es, ¿qué cualidades musicales se superponen entre sociedades dispares? Si no lo es, ¿por qué parece tan omnipresente?

Para responder a estas preguntas, necesitaban un conjunto de datos de amplitud y profundidad sin precedentes. Durante un período de cinco años, el equipo buscó cientos de grabaciones en bibliotecas y colecciones privadas de científicos a medio mundo de distancia.

” Estamos tan acostumbrados a poder encontrar cualquier pieza musical que nos guste en Internet”, dijo Mehr, quien ahora es investigador principal en el Laboratorio de Música de Harvard. “Pero hay miles y miles de grabaciones enterradas en archivos que no son accesibles en línea. No sabíamos lo que encontraríamos.: en un momento encontramos un número de llamada de aspecto extraño, le pedimos ayuda a una bibliotecaria de Harvard, y veinte minutos más tarde sacó un carrito con unas 20 cajas de grabaciones de carrete a carrete de música celta tradicional.”

Mehr y Singh agregaron carrete a carrete, vinilo, cintas de casete, CD y grabaciones digitales de colecciones privadas de antropólogos y etnomusicólogos a la creciente discografía del equipo, combinándola con un corpus de etnografía que contiene casi 5,000 descripciones de canciones de 60 sociedades humanas. Mehr, Singh y Glowacki llaman a esta base de datos La Historia Natural de Song.

Sus preguntas fueron tan convincentes que el proyecto se convirtió rápidamente en una importante colaboración internacional con músicos, científicos de datos, psicólogos, lingüistas y politólogos. Publicado en Science esta semana, representa el estudio más ambicioso del equipo sobre música hasta la fecha.

Una gran respuesta: La música impregna la vida social de manera similar en todo el mundo.

“Como estudiante de posgrado, estaba trabajando en estudios de percepción musical infantil y comencé a ver todos estos estudios que afirmaban que la música era universal”, dijo Mehr. “¿Cómo es que cada hoja de papel sobre la música comienza con esta gran demanda, pero nunca hay una cita respaldando… Ahora podemos respaldar eso.”

Buscaron en cada sociedad para la que había información etnográfica en una gran base de datos en línea, 315 en total, y encontraron mención de música en todas ellas. Para su propia porción etnográfica, recopilaron alrededor de 5,000 descripciones de canciones de un subconjunto de 60 culturas que abarcan 30 regiones geográficas distintas. Para la discografía, recopilaron 118 canciones de un total de 86 culturas, de nuevo cubriendo 30 regiones geográficas.

El equipo y sus investigadores codificaron la etnografía y discografía que conforman la Historia Natural de la Canción en docenas de variables. Registraron detalles sobre cantantes y miembros de la audiencia, la hora del día, la duración del canto, la presencia de instrumentos y más detalles de miles de pasajes sobre canciones en el corpus etnográfico. La discografía se analizó de cuatro maneras diferentes: resúmenes de máquinas, calificaciones de oyentes, anotaciones de expertos, transcripciones de expertos.

Encontraron que, en todas las sociedades, la música se asocia con comportamientos como el cuidado de bebés, la curación, la danza y el amor (entre muchos otros, como el duelo, la guerra, las procesiones y los rituales), y que estos comportamientos no son terriblemente diferentes de una sociedad a otra. Examinando canciones de cuna, canciones de sanación, canciones de baile y canciones de amor en particular, descubrieron que las canciones que comparten funciones de comportamiento tienden a tener características musicales similares.

” Las canciones de cuna y las canciones de baile son omnipresentes y también están altamente estereotipadas”, dijo Singh. “Para mí, las canciones de baile y las canciones de cuna tienden a definir el espacio de lo que la música puede ser. Hacen cosas muy diferentes con características que son casi opuestas entre sí.”

Definitivamente ver la música como transcultural entusiasma a Singh porque llega al proyecto de Historia Natural de la Canción como un antropólogo de campo interesado en las particularidades culturales y un teórico evolutivo interesado en los universales humanos. Para él, los patrones profundos de la música demuestran que la cultura humana en todas partes se construye a partir de bloques de construcción psicológicos comunes.

Para Mehr, que comenzó su vida académica en la educación musical, el estudio busca desbloquear las reglas que rigen la “gramática musical”.”Esa idea se ha ido filtrando entre los teóricos de la música, lingüistas y psicólogos de la música durante décadas, pero nunca se había demostrado en todas las culturas.

“En teoría de la música, a menudo se asume que la tonalidad es una invención de la música occidental, pero nuestros datos plantean la controvertida posibilidad de que esto podría ser una característica universal de la música”, dijo. “Eso plantea preguntas apremiantes sobre la estructura que subyace a la música en todas partes and y si nuestras mentes están diseñadas para hacer música y cómo.”

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