La musica è universale

Quasi 200 anni fa, Henry Wadsworth Longfellow affermava “La musica è il linguaggio universale dell’umanità.”Oggi, gli scienziati di Harvard hanno pubblicato lo studio scientifico più completo per determinare se le parole del poeta americano erano semplici cliché, o truismo culturale.

Lo studio è stato concepito da Samuel Mehr, fellow della Harvard Data Science Initiative e ricercatore associato in psicologia, Manvir Singh, uno studente laureato nel dipartimento di Biologia evolutiva umana di Harvard, e Luke Glowacki, ex studente laureato di Harvard e ora professore di antropologia alla Pennsylvania State University.

Hanno deciso di rispondere a grandi domande: La musica è un universale culturale? Se lo è, quali qualità musicali si sovrappongono tra società disparate? Se non lo è, perché sembra così onnipresente?

Per rispondere a queste domande, avevano bisogno di un set di dati di ampiezza e profondità senza precedenti. In un periodo di cinque anni, il team ha dato la caccia a centinaia di registrazioni in biblioteche e collezioni private di scienziati di mezzo mondo.

“Siamo così abituati a trovare qualsiasi pezzo di musica che ci piace su Internet”, ha detto Mehr, che ora è un investigatore principale presso il Music Lab di Harvard. “Ma ci sono migliaia e migliaia di registrazioni sepolte in archivi che non sono accessibili online. Non sapevamo cosa avremmo trovato: a un certo punto abbiamo trovato un numero di chiamata dall’aspetto strano, chiesto aiuto a un bibliotecario di Harvard, e venti minuti dopo ha tirato fuori un carrello di circa 20 casi di registrazioni reel-to-reel di musica celtica tradizionale.”

Mehr e Singh aggiunsero reel-to-reels, vinili, cassette, CD e registrazioni digitali provenienti da collezioni private di antropologi ed etnomusicologi alla crescente discografia del team, combinandola con un corpus di etnografia contenente quasi 5.000 descrizioni di canzoni provenienti da 60 società umane. Mehr, Singh e Glowacki chiamano questo database La Storia naturale della canzone.

Le loro domande erano così convincenti che il progetto si trasformò rapidamente in un’importante collaborazione internazionale con musicisti, data scientist, psicologi, linguisti e politologi. Pubblicato su Science questa settimana, rappresenta lo studio più ambizioso del team sulla musica.

Una grande risposta: la musica pervade la vita sociale in modi simili in tutto il mondo.

“Come studente laureato, stavo lavorando su studi sulla percezione della musica infantile e ho iniziato a vedere tutti questi studi che affermavano che la musica fosse universale”, ha detto Mehr. “Com’è possibile che ogni articolo sulla musica inizi con questa grande affermazione, ma non c’è mai una citazione che lo sostenga… Ora possiamo confermarlo.”

Hanno esaminato ogni società per la quale c’erano informazioni etnografiche in un ampio database online, 315 in tutto, e hanno trovato menzione della musica in tutte loro. Per la propria porzione etnografica, hanno raccolto circa 5.000 descrizioni di canzone da un sottoinsieme di 60 culture che abbracciano 30 regioni geografiche distinte. Per la discografia, hanno raccolto 118 canzoni da un totale di 86 culture, coprendo ancora una volta 30 regioni geografiche.

Il team e i loro ricercatori hanno codificato l’etnografia e la discografia che compongono la Storia naturale della canzone in dozzine di variabili. Hanno registrato dettagli su cantanti e membri del pubblico, l’ora del giorno, la durata del canto, la presenza di strumenti, e maggiori dettagli per migliaia di passaggi sulle canzoni nel corpus etnografico. La discografia è stata analizzata in quattro modi diversi: sintesi della macchina, valutazioni degli ascoltatori, annotazioni di esperti, trascrizioni di esperti.

Hanno scoperto che, attraverso le società, la musica è associata a comportamenti come la cura del bambino, la guarigione, la danza e l’amore (tra molti altri, come il lutto, la guerra, le processioni e il rituale), e che questi comportamenti non sono terribilmente diversi dalla società alla società. Esaminando ninne nanne, canzoni di guarigione, canzoni da ballo e canzoni d’amore in particolare, hanno scoperto che le canzoni che condividono funzioni comportamentali tendono ad avere caratteristiche musicali simili.

“Le ninne nanne e le canzoni dance sono onnipresenti e sono anche altamente stereotipate”, ha detto Singh. “Per me, le canzoni dance e le ninne nanne tendono a definire lo spazio di ciò che la musica può essere. Fanno cose molto diverse con caratteristiche che sono quasi l’una opposta all’altra.”

Sicuramente vedere la musica come cross-culturale eccita Singh perché arriva al progetto Natural History of Song come un antropologo sul campo interessato alle particolarità culturali e un teorico evolutivo interessato agli universali umani. Per lui, i modelli profondi della musica dimostrano che la cultura umana ovunque è costruita da blocchi psicologici comuni.

Per Mehr, che ha iniziato la sua vita accademica nell’educazione musicale, lo studio cerca di sbloccare le regole che governano la ” grammatica musicale.”Questa idea è stata percolando tra i teorici della musica, linguisti, e psicologi della musica per decenni, ma non era mai stato dimostrato attraverso le culture.

“Nella teoria musicale, la tonalità è spesso considerata un’invenzione della musica occidentale, ma i nostri dati sollevano la controversa possibilità che questa possa essere una caratteristica universale della musica”, ha detto. “Ciò solleva domande pressanti sulla struttura che sta alla base della musica ovunque everywhere e se e come le nostre menti sono progettate per fare musica.”

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