Tournée des Droits Civiques: Protest – National Negro Congress, Exigeant le Changement Par l’Action Directe

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Lors d’une campagne pour disculper les garçons de Scottsboro — un groupe de jeunes noirs emprisonnés de l’Alabama en danger d’être lynchés — la section locale du National Negro Congress (NNC) a tenu sa première réunion de masse à DC à la Metropolitan Baptist Church (puis à 13e et R rues NW) en 1936. Lors de cette réunion, le fondateur de NNC, John P. Davis a appelé le groupe à s’attaquer à la brutalité policière, ce qu’on appelle le “lynchage urbain”, dans la capitale nationale. Plus tard cette année-là, un travailleur du Civilian Conservation Corps à l’Arboretum national est devenu “la quarantième personne de couleur tuée par balle par la police métropolitaine depuis 1925”, a rapporté l’Afro-Américain, qui a également noté que “chaque officier impliqué a été disculpé.”La NNC a rapidement intensifié sa campagne DC, rejoignant le journal, la NAACP, l’Association du Barreau de Washington et d’autres dans une coalition pour exiger que le Congrès enquête sur “l’usage inutile et illégal de la force” par la police de district. La station de radio WOL diffusait chaque semaine sur le sujet.

Se faisant appeler le Comité Mixte pour les Droits civils dans le District de Columbia (et plus tard le Comité des Citoyens contre la brutalité policière), la coalition a organisé un simulacre de procès contre les “flics tueurs” en mai 1937 à l’église John Wesley AME Zion, 14th et Corcoran streets NW. Georges C. Hayes a agi en tant que procureur et Lucy Diggs Slowe, doyenne des femmes de l’Université Howard, a servi de juge fictive. Le procès a attiré l’attention d’un large public sur le traitement abusif que le district a réservé à ses citoyens noirs.

Après une série d’épisodes violents à l’hiver 1937-38 — un étudiant de Howard a été battu et un jeune homme fuyant un accident de la circulation a été mortellement abattu — la coalition dirigée par la NNC a tenu des réunions de masse à l’Église congrégationaliste Lincoln Temple et à l’Église baptiste de Vermont Avenue, où Charles Hamilton Houston a appelé au droit de vote comme condition préalable à la fin de la terreur policière dans le district. En juillet, pour la première fois, un officier a été inculpé mais a finalement été acquitté pour avoir abattu un vétéran malade mental. Le NNC a continué d’aider à organiser des manifestations et à exiger des comptes, obtenant finalement la création d’un conseil d’examen civil.

Contrairement à des alliés plus conservateurs tels que la NAACP, la NNC a promu l’action directe. Ses piquets de grève dans une agence fédérale chargée de veiller à ce que les Afro-Américains soient embauchés pour des emplois liés à la guerre ont conduit l’usine d’avions Glenn Martin, près de Baltimore, à intégrer sa main-d’œuvre et, finalement, à employer 5 000 travailleurs noirs.

La NNC locale a également travaillé à la déségrégation des parcs et des installations sportives gérés par le gouvernement fédéral, y compris le camp touristique de Washington, qui n’était ouvert qu’aux Blancs jusqu’en avril 1940. Un rapport de 1939 documentant des sites de loisirs ségrégués et d’un coût prohibitif a été produit par Thelma Dale de la NNC, qui a également co-dirigé une campagne pour mettre fin aux pratiques d’embauche discriminatoires de Capital Transit, qui exploitait les tramways de DC.

Au cours des années 1930, le siège de la NNC était situé au 717 Florida Avenue NW.

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