Qui étaient les Nicarao?

Par Geoffrey McCafferty (Université de Calgary, Canada)

Le Nicaragua a perdu un important intellectuel en décembre avec le décès soudain de Patrick Werner.Le Dr Werner était un expert dans de nombreux domaines – histoire, botanique et géologie, entre autres. Et c’était un merveilleux conteur qui a beaucoup enseigné et publié ses recherches.

En tant que fellowscholar, j’ai eu de nombreuses rencontres avec Pat, et comme c’est l’inacadémie typique, nous sommes souvent arrivés à des conclusions différentes. Un sujet sur lequel nous avons eu de nombreuses discussions a été la période de contact, lorsque les Européens ont d’abord rencontré les populations indigènes du Nicaragua du Pacifique.L’expertise de Werner dans les documents historiques entrait en conflit avec ma propre perspective archéologique – une situation pas du tout rare.Après un riche dossier ethnohistorique, beaucoup a été relaté par les Espagnols du XVIe siècle, en particulier Fernandez de Oviedo y Vasquez. Les récits longs décrivaient la religion, le système politique et les pratiques culturelles des Nicarao, les habitants de langue nahuat des villes situées entre la baie de Fonseca et Rivas. Selon leur propre histoire, les Nicarao ont émigré du centre du Mexique avant le contact européen et ont établi de puissantes unités politiques, entrecoupées d’autres communautés indigènes habitées par les Tchorotega de langue Oto-mangue (ainsi que des groupes de langue Chibchane). Cela a fasciné les historiens ainsi que les linguistes parce que les langues Nahuat et Oto-Mangueanare basées dans le centre et le sud du Mexique, de sorte que d’autres aspects de la culture mésoaméricaine devraient également être accessibles grâce à des recherches archéologiques.

J’ai commencé ma recherche archéologique au Nicaragua en 2000, précisément pour rechercher des preuves de cultures mésoaméricaines le long de la rive du lac Cocibolca. Auparavant, de nombreuses enquêtes s’étaient concentrées sur Puebla et Oaxaca (Mexique), certains des points d’origine des migrations Nahuat et Oto-manguéennes.Armées d’hypothèses bien développées sur ce à quoi les migrants mexicains devraient ressembler archéologiquement, mes équipes de l’Université de Calgary (Canada) ainsi que des collègues nicaraguayens, costaricains, salvadoriens et mexicains ont mené des fouilles intensives et étendues sur plusieurs sites. Et bien que nous ayons spécifiquement ciblé des sites qui étaient supposément occupés au moment du contact européen, en fait, nous avons systématiquement radié. Les sites de Santa Isabel, Tepetate, El Rayo et Sonzapote ont produit des découvertes remarquables, certes, mais les Nicarao restent insaisissables.

Les archéologues s’appuient généralement sur des céramiques décorées comme marqueurs temporels, basés sur des séquences précédemment établies calibrées à l’aide de dattes au carbone 14. Suivant cette logique, les types de polychromes diagnostiques ont traditionnellement été liés à la période postclassique tardive / Ométepe, datant de 1300 à 1525 après JC. Et sur la base de cette connexion, de nombreux sites ont été identifiés et auraient donc été occupés par theNicarao. Cependant, après plus de 20 ans de fouilles sur ces sites majeurs, tous semblent avoir été abandonnés précisément lorsque, soi-disant, le Nicarao est arrivé. Nous n’avons découvert aucun site avec des dates au carbone 14de la dernière période avant l’arrivée des Espagnols.

Certes, l’archéologie du Nicaragua en est encore à ses débuts et il y a beaucoup à apprendre.De vastes régions qui n’ont jamais été échantillonnées, et certaines périodes restent inconnues. Mais sur la base de sources ethnohistoriques, Rivas Etgrande étaient des centres de culture indigène lorsque les Européens sont arrivés, et ces régions ont fait l’objet d’enquêtes archéologiques à grande échelle. Par conséquent, les centres indigènes ont été identifiés, et ceux-ci ont fait l’objet de nos fouilles intensives.Des centaines de milliers d’artefacts ont été récupérés pour accompagner des dizaines de dates au radiocarbone – mais aucune preuve de la période postclassique / ométépique de Nicaraos.

Alors qu’est-ce qui donne?

À l’heure actuelle, nous n’avons qu’un peu plus d’informations archéologiques sur l’insaisissable Nicarao. De nombreuses questions demeurent. Est-ce que le Nicarao différait culturellement de Lechorotega, comme le suggèrent les récits historiques. Avaient-ils leurs propres communautés ? Leur religion Nahua différait-elle du Chorotega Théoto-Manguéen? Ont-ils développé d’autres céramiques distinctives.styles.

La solution évidente est de poursuivre les recherches dans l’espoir de rencontrer des sites postclassiques / Ométépiques tardifs occupés par le Nicarao. En novembre et décembre derniers, l’Université de Calgary a financé une équipe d’archéologues du Nicaragua expérimentés pour échantillonner six sites sur l’île d’Ometepe dans les perspectives de la rencontre avec l’insaisissable Nicarao. Des analyses sont en cours sur les céramiques, les lithiques et les rémanents fauniques, et si elles sont réussies, une excavation plus poussée peut être proposée.

Pour répondre aux questions posées dans le titre, des ethnohistoriens tels que Pat Werner ont fourni des interprétations détaillées sur qui étaient les Nicarao au moment du contact européen. Mais malgré tous nos efforts, les archéologues n’ont pas identifié leurs communautés, ni les manifestations matérielles de leurs modes de vie. L’histoire et la linguistique de la période coloniale restent les meilleures preuves pour le Nicarao, et l’archéologie n’a pas contribué à la discussion.

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