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Le Nicaragua, environ la taille de l’État de New York, est le plus grand pays d’Amérique centrale. Le pays couvre une superficie totale de 129 494 kilomètres carrés (dont 120 254 kilomètres carrés) et contient une diversité de climats et de terrains. . Il est niché entre le Honduras au nord et le Costa Rica au sud. Ses rives occidentales sont baignées par les eaux de l’océan Pacifique Nord tandis que ses plages orientales bénéficient de l’azur turquoise de la mer des Caraïbes. En conséquence, il bénéficie de quelque 910 km de côtes magnifiques et variées. Ajoutez à cela les quelque 9240 km carrés d’eau et vous constaterez que le Nicaragua est un pays des merveilles de l’eau virtuel rempli d’opportunités étonnantes et parfois surprenantes. Le Nicaragua, en tant que plus grand pays d’Amérique centrale, abrite même la plus grande étendue d’eau douce d’Amérique centrale, le lac de Nicaragua. La géographie physique du pays le divise en trois zones principales: les basses terres du Pacifique, les hautes terres centrales et les basses terres des Caraïbes.

Plus de 60% des Nicaraguayens vivent dans les confins étroits des basses terres du Pacifique. Environ la moitié vivent dans les hautes terres centrales, mais les basses terres des Caraïbes, qui couvrent plus de la moitié du territoire national, abritent moins de 10% de la population. Une grande partie de la croissance urbaine se concentre dans la capitale. Les habitants de Managua représentaient 7,5% de la population nationale en 1940, 15% en 1960 et 28% en 1980.

Basses terres du Pacifique

Les basses terres du Pacifique s’étendent à environ soixante-quinze kilomètres à l’intérieur des terres de la côte du Pacifique. La majeure partie de la zone est plate, à l’exception d’une ligne de jeunes volcans, dont beaucoup sont encore actifs, qui s’étend entre le Golfo de Fonseca et la rive ouest du lac de Nicaragua. Ces sommets se trouvent juste à l’ouest d’une grande fracture crustale ou rift structurel qui forme une longue et étroite dépression passant au sud-est à travers l’isthme du Golfo de Fonseca au Rio San Juan. Le rift est occupé en partie par les plus grands lacs d’eau douce d’Amérique centrale: Lago de Managua (cinquante-six kilomètres de long et vingt-quatre kilomètres de large) et Lago de Nicaragua (environ 160 kilomètres de long et soixante-quinze kilomètres de large). Ces deux lacs sont rejoints par le Rio Tipitapa, qui s’écoule vers le sud dans le lac de Nicaragua. Le Lago de Nicaragua se jette dans le Rio SanJuan (la frontière entre le Nicaragua et le Costa Rica), qui traverse la partie sud des basses terres du rift jusqu’à la mer des Caraïbes.

La vallée du Rio San Juan forme un passage naturel près du niveau de la mer à travers l’isthme nicaraguayen de la mer des Caraïbes au Lac de Nicaragua et au rift. Du bord sud-ouest du Lago de Nicaragua, il n’est qu’à dix-neuf kilomètres de l’océan Pacifique. Cette route a été considérée comme une alternative possible au canal de Panama à divers moments dans le passé. Autour des lacs et s’étendant au nord-ouest d’eux le long de la vallée du rift jusqu’au Golfo de Fonseca, se trouvent des plaines fertiles très enrichies en cendres volcaniques des volcans voisins. Ces basses terres sont densément peuplées et bien cultivées. Plus directement à l’ouest de la région des lacs se trouve une étroite ligne de collines et de volcans couverts de cendres qui séparent les lacs de l’océan Pacifique. Cette ligne est la plus élevée dans la partie centrale près de Leon et Managua.

Parce que l’ouest du Nicaragua est situé là où deux plaques tectoniques majeures entrent en collision, il est sujet à des tremblements de terre et à des éruptions volcaniques. Bien que des éruptions volcaniques périodiques aient causé des dommages agricoles causés par les fumées et les cendres, les tremblements de terre ont été beaucoup plus destructeurs pour la vie et les biens. Des centaines de chocs se produisent chaque année, dont certains causent de graves dommages. La capitale de Managua a été pratiquement détruite en 1931 et à nouveau en 1972.

Concepción est l’un des volcans les plus hauts et les plus actifs du Nicaragua. Le cône symétrique occupe la moitié nord-est d’une île en forme d’haltère appelée Isla Ometepa dans le lac Nicaragua. Le volcan dormant, Maderas, occupe la moitié sud-ouest de l’île. Un isthme étroit relie les volcans Concepción et Maderas. Le volcan Concepción s’élève à plus de 1600 m au-dessus du lac Nicaragua et se trouve à 5 à 10 km de plusieurs petites villes situées sur ses tabliers ou à proximité du rivage. Ces villes ont une population combinée de près de 5 000 habitants. Le volcan a souvent produit des coulées de débris (coulées aqueuses de boue, de roches et de débris — également appelées lahars lorsqu’ils se produisent sur un volcan) qui pourraient inonder ces zones peuplées voisines.

Le volcan Concepción est entré en éruption plus de 25 fois au cours des 120 dernières années. Sa première activité enregistrée remonte à 1883. Les éruptions du siècle dernier, dont la plupart proviennent d’un petit cratère sommital, comprennent des explosions modérées, des cendres qui tombent des panaches d’éruption (appelées tephra) et des coulées de lave occasionnelles. Près de la zone sommitale, il y a des accumulations de roches mises en place à chaud (dépôts pyroclastiques), dont la plupart étaient suffisamment chaudes pour se coller ensemble lors du dépôt (un processus appelé soudage). Ces roches pyroclastiques sont plutôt faibles et ont tendance à se briser facilement. La roche volcanique lâche se remobilise lors de fortes pluies pour former des lahars. Les explosions volcaniques ont produit des couvertures de tephra qui sont distribuées sous le vent, qui sur Isla Ometepe est principalement à l’ouest. Des dépôts plus anciens à l’extrémité ouest de l’île qui mesurent jusqu’à 1 m d’épaisseur indiquent que des événements explosifs plus importants se sont produits au volcan Concepción à l’époque préhistorique. Comme les dépôts à écoulement pyroclastique, le téphra meuble sur les pentes abruptes du volcan fournit des matières sources que les fortes pluies et les tremblements de terre peuvent mobiliser pour déclencher l’écoulement des débris.

Central Highlands

La zone triangulaire connue sous le nom de central highlands se trouve au nord-est et à l’est des basses terres du Pacifique. Ce terrain montagneux accidenté est composé de crêtes de 900 à 1 800 mètres de haut et d’une forêt mixte de chênes et de pins alternant avec de profondes vallées qui s’écoulent principalement vers les Caraïbes. Très peu de cours d’eau importants coulent vers l’ouest jusqu’à l’océan Pacifique; ceux qui le font sont raides, courts et ne coulent que par intermittence. Les pentes occidentales relativement sèches des hautes terres centrales, protégées par les crêtes des hautes terres des vents humides des Caraïbes, attirent les agriculteurs de la région du Pacifique depuis l’époque coloniale et sont maintenant bien installés. Les pentes orientales des hautes terres sont couvertes de forêts tropicales et sont légèrement peuplées d’agriculteurs pionniers et de petites communautés d’autochtones. Les basses terres des Caraïbes orientales du Nicaragua forment la vaste zone de plaine (occupant plus de 50% du territoire national) et encore peu colonisée connue sous le nom de Costa de Mosquitos.

Plaines des Caraïbes

Les plaines des Caraïbes sont parfois considérées comme synonymes de l’ancien département de Zelaya, qui est maintenant divisé en la Région Autonome de l’Atlantique Nord (Région Autonomista Atlantico Norte) et la Région Autonome de l’Atlantique Sud (Région Autonomista Atlantico Sur) et constitue environ 45% du territoire du Nicaragua. Ces basses terres sont une zone chaude et humide qui comprend les plaines côtières, les éperons orientaux des hautes terres centrales et la partie inférieure du bassin du Rio San Juan. Le sol est généralement lessivé et infertile. Les savanes de pins et de palmiers prédominent aussi au sud que la Laguna de Perlas. Les forêts tropicales humides sont caractéristiques de la Laguna de Perlas au Rio San Juan, à l’intérieur à l’ouest des savanes et le long des rivières à travers les savanes. Les sols fertiles ne se trouvent que le long des digues naturelles, des plaines inondables étroites et arides des nombreuses rivières, y compris l’Escondido, le Rio Grande de Matagalpa, le Prinzapolka et le Coco, et le long des nombreux cours d’eau moins élevés qui s’élèvent dans les hautes terres centrales et traversent la région en route vers le complexe de baies peu profondes, de lagunes et de marais salants de la côte des Caraïbes.

La jungle humide qui s’étend le long de la côte atlantique du Nicaragua est l’une des dernières frontières de l’Amérique centrale. Une grande partie de ce territoire peu peuplé a été désignée pour servir de parcs et de réserves. Les communautés autochtones et afro-caribéennes qui y vivent parlent des langues autres que l’espagnol et sont culturellement distinctes de la majorité de la population du Nicaragua. Mais il y a des problèmes au paradis. Malgré les lois sur les livres pour protéger cette forêt tropicale, d’énormes étendues sont défrichées chaque année pour faire place à des ranchs de bétail à l’échelle industrielle et à des plantations de palmiers africains. Les trafiquants transportent la drogue sur le terrain isolé et le long de la longue côte pour transporter des points d’expédition vers les États-Unis par voie terrestre, aérienne et maritime. Tout cela pousse les agriculteurs à vendre leurs terres et à mener une existence difficile en tant que journaliers.

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