La musique est universelle

Il y a près de 200 ans, Henry Wadsworth Longfellow affirmait que “La musique est le langage universel de l’humanité.”Aujourd’hui, des scientifiques de Harvard ont publié l’étude scientifique la plus complète pour déterminer si les paroles du poète américain n’étaient que des clichés, ou du truisme culturel.

L’étude a été conçue par Samuel Mehr, membre de la Harvard Data Science Initiative et associé de recherche en psychologie, Manvir Singh, étudiant diplômé du département de biologie de l’évolution humaine de Harvard, et Luke Glowacki, ancien étudiant diplômé de Harvard et maintenant professeur d’anthropologie à la Pennsylvania State University.

Ils ont entrepris de répondre à de grandes questions : La musique est-elle une culture universelle ? Si c’est le cas, quelles qualités musicales se chevauchent dans des sociétés disparates ? Si ce n’est pas le cas, pourquoi semble-t-il si omniprésent?

Pour répondre à ces questions, ils avaient besoin d’un ensemble de données d’une ampleur et d’une profondeur sans précédent. Sur une période de cinq ans, l’équipe a traqué des centaines d’enregistrements dans des bibliothèques et des collections privées de scientifiques à un demi-monde.

“Nous sommes tellement habitués à pouvoir trouver n’importe quel morceau de musique que nous aimons sur Internet”, a déclaré Mehr, qui est maintenant chercheur principal au Laboratoire de musique de Harvard. “Mais il y a des milliers et des milliers d’enregistrements enfouis dans des archives qui ne sont pas accessibles en ligne. Nous ne savions pas ce que nous trouverions: à un moment donné, nous avons trouvé un numéro d’appel étrange, demandé de l’aide à un bibliothécaire de Harvard, et vingt minutes plus tard, elle a sorti un chariot d’environ 20 caisses d’enregistrements bobine à bobine de musique celtique traditionnelle.”

Mehr et Singh ont ajouté des bobines à bobines, des vinyles, des cassettes, des CD et des enregistrements numériques provenant de collections privées d’anthropologues et d’ethnomusicologues à la discographie croissante de l’équipe, la combinant avec un corpus d’ethnographie contenant près de 5 000 descriptions de chansons de 60 sociétés humaines. Mehr, Singh et Glowacki appellent cette base de données L’histoire naturelle du Song.

Leurs questions étaient si convaincantes que le projet s’est rapidement transformé en une collaboration internationale majeure avec des musiciens, des data scientists, des psychologues, des linguistes et des politologues. Publié dans Science cette semaine, il représente l’étude la plus ambitieuse de l’équipe à ce jour sur la musique.

Une grande réponse: la musique imprègne la vie sociale de la même manière partout dans le monde.

“En tant qu’étudiant diplômé, je travaillais sur des études sur la perception de la musique infantile et j’ai commencé à voir toutes ces études qui affirmaient que la musique était universelle”, a déclaré Mehr. “Comment se fait-il que chaque article sur la musique commence avec cette grande revendication, mais il n’y a jamais de citation à l’appui… Maintenant, nous pouvons le confirmer.”

Ils ont examiné toutes les sociétés pour lesquelles il y avait des informations ethnographiques dans une grande base de données en ligne, 315 au total, et ont trouvé mention de la musique dans chacune d’elles. Pour leur propre partie ethnographique, ils ont recueilli environ 5 000 descriptions de chants provenant d’un sous-ensemble de 60 cultures couvrant 30 régions géographiques distinctes. Pour la discographie, ils ont rassemblé 118 chansons provenant d’un total de 86 cultures, couvrant à nouveau 30 régions géographiques.

L’équipe et ses chercheurs ont codé l’ethnographie et la discographie qui composent l’Histoire naturelle du Chant en dizaines de variables. Ils ont enregistré des détails sur les chanteurs et les membres du public, l’heure de la journée, la durée du chant, la présence d’instruments et plus de détails sur des milliers de passages sur les chansons du corpus ethnographique. La discographie a été analysée de quatre manières différentes: résumés de machines, notes d’auditeurs, annotations d’experts, transcriptions d’experts.

Ils ont constaté que, dans toutes les sociétés, la musique est associée à des comportements tels que les soins aux nourrissons, la guérison, la danse et l’amour (parmi beaucoup d’autres, comme le deuil, la guerre, les processions et les rituels), et que ces comportements ne sont pas très différents d’une société à l’autre. En examinant les berceuses, les chansons de guérison, les chansons de danse et les chansons d’amour en particulier, ils ont découvert que les chansons qui partagent des fonctions comportementales ont tendance à avoir des caractéristiques musicales similaires.

“Les berceuses et les chants de danse sont omniprésents et ils sont également très stéréotypés”, a déclaré Singh. “Pour moi, les chants de danse et les berceuses ont tendance à définir l’espace de ce que peut être la musique. Ils font des choses très différentes avec des caractéristiques qui sont presque opposées les unes aux autres.”

Voir définitivement la musique comme interculturelle excite Singh parce qu’il en vient au projet d’histoire naturelle du chant en tant qu’anthropologue de terrain intéressé par les particularités culturelles et théoricien de l’évolution intéressé par les universaux humains. Pour lui, les modèles profonds de la musique démontrent que la culture humaine partout est construite à partir de blocs de construction psychologiques communs.

Pour Mehr, qui a commencé sa vie académique dans l’éducation musicale, l’étude vise à débloquer les règles régissant la “grammaire musicale.”Cette idée a percolé parmi les théoriciens de la musique, les linguistes et les psychologues de la musique pendant des décennies, mais n’avait jamais été démontrée à travers les cultures.

“En théorie de la musique, la tonalité est souvent supposée être une invention de la musique occidentale, mais nos données soulèvent la possibilité controversée que cela puisse être une caractéristique universelle de la musique”, a-t-il déclaré. “Cela soulève des questions pressantes sur la structure qui sous-tend la musique partout — et si et comment nos esprits sont conçus pour faire de la musique.”

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