Gastblog: Schreiben gegen Gefangenschaft: Phillis Wheatleys Unlimitable Imagination

Von Laura Linker

Phillis Wheatley (1753-84), eine schwarze Sklavin aus dem achtzehnten Jahrhundert, die von ihren Besitzern das Lesen beigebracht wurde, komponierte zu Lebzeiten über 100 Gedichte, von denen viele auf die Bibel als Quelle unfehlbarer Autorität zurückgingen. Wheatley, der erste Sklave, der ein Buch veröffentlichte, drängt Amerika oft, seine Teilnahme am Sklavenhandel zu bereuen. (Sie war auch die Urheberin von ‘Columbia’ als Begriff für Amerika, den sie 1776 in ihrem Gedicht ‘To His Excellency George Washington’ erfand.) Durchdrungen von westlichen kanonischen Autoren, darunter Ovid, Virgil, Shakespeare und Milton, greift sie auf klassische und religiöse Anspielungen zurück, um rechtliche und soziale Einschränkungen in Frage zu stellen, die Sklaven verunglimpfen, und nimmt etablierte poetische Formen an, um sie nur als Orte des Widerstands zu nutzen. Ihre Poesie zeigt bemerkenswerte Technik und Lernen.

Wheatley

Eines ihrer interessantesten Gedichte, ‘On Imagination’, verwendet Kunst als Mittel zur Befreiung des Geistes und der Muse, konzipiert als eine Figur, die sie Phantasie nennt. Ihr Gedicht schlägt eine alternative Hierarchie vor, in der Phantasie eine Gottheit ist, die trotz der engen poetischen Struktur der heroischen Coupletform uneingeschränkte Freiheit genießt, wahrscheinlich in den Werken des fast zeitgenössischen und vielgelesenen britischen Dichters Alexander Pope gelesen. In ‘On Imagination’ konstruiert Wheatley eine befreite Welt außerhalb der Sklaverei, fliegt auf den Flügeln der Phantasie, ein anderes Wort für die Phantasie, um sich von den Fesseln zu befreien, die Winter, eine allegorische Figur, die Sklaverei darstellt, auferlegt hat. Ich werde das Gedicht unten nachdrucken:

DEINE verschiedenen Werke, kaiserliche Königin, wir sehen,
Wie hell ihre Formen! Wie Deck’d in pomp von dir!
Deine Wundertaten stehen in schöner Ordnung,
Und alle bezeugen, wie mächtig deine Hand ist.
Von Helicon’s refulgent heights attend,
Ye sacred choir, und meine Versuche befreunden:
Um ihre Herrlichkeiten mit einer treuen Zunge zu erzählen,
Ye blooming graces, triumph in my song.
Jetzt hier, jetzt dort, fliegt die umherziehende Phantasie,
Bis ein liebevoller Gegenstand ihre zaubernden Augen trifft,
Deren seidene Fesseln alle Sinne binden,
Und sanfte Gefangenschaft beinhaltet den Geist.
Phantasie! wer kann deine Kraft singen?
Oder wer beschreibt die Schnelligkeit deines Laufes?
Durch die Luft schweben, um den hellen Wohnsitz zu finden,
Th’empyreal Palast des thund’ring Gottes,

Wir auf deinen Ritzeln können den Wind übertreffen,
Und das rollende Universum hinter sich lassen:
Von Stern zu Stern die mentale Optik rove,
Messen der Himmel, und reichen die Reiche oben.
Dort fassen wir in einer Ansicht das mächtige Ganze,
Oder verblüffen mit neuen Welten die grenzenlose Seele.
Obwohl der Winter den verzückten Augen der Phantasie die Stirn runzelt
Die Felder können gedeihen und schwule Szenen entstehen;
Die gefrorenen Tiefen können ihre eisernen Bänder brechen,
Und lassen ihre Wasser über den Sand murmeln.
Die schöne Flora kann ihre duftende Herrschaft wieder aufnehmen,
Und mit ihren fließenden Reichtümern die Ebene bedecken;
Sylvanus kann seine Ehren verbreiten,
Und der ganze Wald kann mit Blättern gekrönt werden,
Show’rs kann absteigen und ihre Edelsteine offenlegen,
Und nektar funkeln auf der blühenden Rose.
So ist dein pow’r, noch sind deine Befehle eitel,
O du der Führer des mentalen Zuges:
In voller Vollkommenheit sind alle deine Werke vollbracht,
Und dein Zepter über die Reiche des Denkens.
Vor deinem Thron beugen sich die Leidenschaften der Untertanen,
Der Leidenschaften der Untertanen herrschen über dich;
Auf deinen Befehl stürzt Freude auf das Herz,
Und durch die glühenden Adern schießen die Geister.
Fancy might now her silken pinions try
To rise from earth, and sweep th’ expanse on high:
Aus Tithons Bett erhebt sich jetzt die Aurora,
Ihre Wangen glühen alle vor himmlischem Licht,
Während ein reiner Lichtstrom den Himmel überfließt.
Der Monarch des Tages könnte ich sehen,
Und alle Berge tipt mit strahlendem Gold,
Aber ich lasse nur ungern die angenehmen Aussichten,
Welche Kostüme die Muse erfreuen;
Der strenge Winter verbietet mir zu streben,
Und Nordstürme dämpfen das aufsteigende Feuer;
Sie kühlen die Gezeiten von Gottes fließendem Meer,
Hör auf, mein Lied, hör auf die ungleiche Lage.

Das Gedicht erinnert den Dichter an eine ungleiche Welt der Knechtschaft, die letztlich die Muse Figur überwindet. Selbst als Wheatley gegen die Sklaverei kämpft, kann sie die Bindungen, die sie gefangen halten, nicht vergessen. Wheatley rebelliert dennoch gegen die Sklaverei durch poetische Form, Demonstration der Beherrschung einer schwierigen Struktur, die in dieser Zeit populär war, auch wenn sie gegen ihre vorherrschende Metrik arbeitet. Das heroische Couplet wird thematisch bedeutsam. Eine der strengsten Formen, es verfügt über zwei reimende Linien des jambischen Pentameters, die den Dichter zwingen, sich an starre poetische Regeln zu halten. Wheatley wendet diese Regeln an, um die reguläre Struktur in ihren poetischen Substitutionen und Bildern aufzuheben. Sie bricht den regulären jambischen Pentameter mit interpunktierten spondaischen Substitutionen und arbeitet gegen die Einschränkungen des Couplets. Dem Gedicht fehlt der ‘Klang’ traditioneller heroischer Couplets, und wenn es laut vorgelesen wird, wie es die Poesie oft im achtzehnten Jahrhundert war, scheint sich die Couplet-Struktur aufzulösen, als ob sich die Bindungen, die den Dichter gefangen halten, auflösen würden. Für Wheatley gab es Emanzipation nur durch die poetischen Fähigkeiten der Vorstellungskraft; Ihre Rasse und ihr Geschlecht schlossen soziale oder politische Freiheit aus. Wheatley fordert dennoch ihre Gefangenschaft heraus und äußert ihren Protest gegen soziale Ungleichheit und Sklaverei als bindende Institution, die den Körper einschränken könnte, aber, wie sie in ‘On Imagination’ beweist, den Geist nicht fesseln könnte.

Laura Linker ist Assistenzprofessorin für Englisch an der High Point University. Ihr Buch, Dangerous Women, Libertine Epicures, and the Rise of Sensibility, 1670-1730, wurde 2011 von Ashgate veröffentlicht. Laura betreibt auch einen Blog, http://lauraleighlinker.wordpress.com/.

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